Un día como hoy 12 de agosto, pero en 1981 IBM introdujo el ahora omnipresente PC. El proyecto asignado a un grupo de ingenieros de la división de "Entry System" de IBM, con sede en Boca Ratón (Estado de Florida) estuvo bajo la dirección de Don Estridge, y el resultado final fue el modelo IBM 5150, que ha pasado a los libros de historia como el IBM-PC y que estándarizo el mercado de las computadoras personales, que hasta su llegada estaba bastante fragmentado.

La historia de los origenes del PC es sencilla, IBM dominaba el mercado de los mainframes (grandes sistemas) desde sus inicios (y aún lo hace), pero durante la década de los 60 aparecieron las famosas "minicomputadoras", en dicho segmento el dominio estaba en las manos de DEC quien imponía las reglas del mercado debido a su contínua innovación. La razón de que IBM perdira el dominio monopólico del segmento de las minis fue debido a que la directiva de IBM descuidó la inversión en el segmento de las minis por considerarlo poco rentable. Con la llegada de las microcomputadoras (como se llamaba en ese entonces a las computadoras personales), y su rápida adopción por pequeñas empresas y entusiastas. IBM no quiso cometer el mismo error que en las minis y antes de que apareciera otro nuevo rival o que incluso DEC pudiera posicionarse bien en este segmento junto un equipo que debería desarrollar en tiempo record algo que IBM pudiera poner en el mercado. Para ello se armó un pequeño equipo (sólo 12 personas) a cargo de Don Estridge y que tuvo a Lewis Eggebrecht como diseñador en jefe, pudieron al cabo de un año desarrollar lo que ahora es el estándar de facto de la industria TIC, el PC (Personal Computer ó Computador Personal). Para ello a diferencia de lo que tradicionalmente hacía IBM (diseños cerrados y propietarios), utilizaron piezas de otros fabricantes (por ejemplo el CPU fue de Intel) y abrieron las especificaciones de diseño para que cualquiera que lo desee pueda producir tarjetas de expansión (tarjetas de video, puertos seriales, controladores de disco, etc.) o dispositivos para el micro-computador de IBM. El efecto secundario de esta decisión de diseño consistió que aparecieron miles de fabricantes, no sólo en USA, sino también en Asia y Europa que desarrollaron productos compatibles con el IBM-PC y el resto ya es historia conocida.

Irónicamente, tras cumplir sus 30 años el diseño PC original parece ya anticuado y muchos incluso uno de sus 12 diseñadores originales Mark Dean opina que el PC "va por el mismo camino que los tubos de vacío, la máquina de escribir, los discos de vinilo, los monitores de tubo de rayos catódicos y las lámparas incandescentes", es decir una tecnología que será reemplazada pronto, más detalles sobre los puntos de vista de Dean sobre la historia del PC y su futuro pueden encontrarla en un reciente post escrito por él, titulado "IBM lidera el camino en la era Post-PC".

Pero es difícil para mi ver un mundo sin PCs, después de todo escribo este blog en un PC, lo hosteo en otro PC y la mayor parte de su audiencia hace uso de un PC para leerlo, aunque también lo he adaptado para smartphones y tablets, la cantidad de lectores que usan esos dispositivos para leer este blog es aún mínimo (menos del 1%). Pero no es sólo eso, desarrolló aplicaciones para Android usando un PC, no puedo imaginarme desarrollando aplicaciones para Android en un smartphone o una tablet, puede que tal vez ya esté viejo para poder asimilar estos cambios, pero el eliminar el teclado completo de los dispositivos que se conectan a la red para reemplazarlo por un teclado virtual que se despliega en la pantalla, me resulta incómodo.

Sin embargo es posible que aquellas personas que no producen contenido (la gran mayoría), sino que lo consumen sientan que una tablet o un smartphone es más amigable y el futuro para interactuar con Internet. Si esto último es cierto, entonces el futuro del PC no es el de una técnología obsoleta condenada a desaparecer, sino el de una herramienta especializada como un torno o una fresadora, que sólo estará en las manos de los productores de contenido y software, mientras los consumidores de contenido y software usaran las tablets y smartphones.

Han sido 30 años, y para mi que acabo de cumplir 43 no hace mucho, ha sido casi toda una vida al frente de una pantalla y un teclado, primero en la forma de un HP 9830A, luego en la forma de un TRS-80 Color Computer, tras ello un NCR Decision Mate V y finalmente una serie de PC desde un clon i386SX con 2MB de RAM y pantalla monocromática de tonos de gris hasta la última Lenovo G560 con un procesador Pentium P6200. Las computadoras han estado alli siempre y creo que seguiran estando alli incluso cuando ya yo no esté.

Sólo deseo terminar este post de la misma forma como empezó: "Feliz cumpleaños PC".

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